Definición de primate

En el latín es donde podemos encontrar el origen etimológico del término primate que ahora nos ocupa. En concreto, deriva de “primas, primatis”, que puede traducirse como “primero” o “principal”.

Primate

Los primates constituyen una orden de mamíferos que, a su vez, puede dividirse en dos subórdenes: los haplorrinos y los estrepsirrinos. El ser humano forma parte de la suborden de los haplorrinos dentro de la orden de los primates.

Puede definirse a los primates como mamíferos plantígrados que tienen cinco dedos en sus extremidades y que disponen de pulgares oponibles al resto. Las evidencias más remotas de los primates datan de hace 58 millones de años, aunque se cree que esta orden podría haber surgido hace unos 85 millones de años.

El grupo de los primates es muy amplio. Además del ser humano, forman parte desde lemures hasta gorilas, pasando por babuinos, loris, chimpancés y orangutanes. Esto quiere decir que hay primates que pesan menos de treinta gramos y otros cuyo peso ronda los doscientos kilos.

Pese a las notorias diferencias físicas, la mayoría de los primates comparte características como la posibilidad de ver en colores, la presencia de uñas en lugar de garras y el desarrollo avanzado de sus hemisferios cerebrales.

Además de todo lo expuesto, también es interesante conocer otros aspectos relevantes respecto a los primates, entre los que destacaríamos los siguientes:
-Dejando de lado al ser humano, la mayoría de los primates viven en Asia, en África y en lo que son las regiones tropicales y subtropicales de América.
-Teniendo en cuenta la diversidad que existe de primates en el mundo, nos encontramos con unos que son los más pequeños como sería el caso del lemur ratón de Berthe, que sólo llega a pesar 30 gramos, y con otros que están considerados como los mayores. En este último apartado se encuentra, por ejemplo, el gorila de montaña que puede llegar a pesar, ni más ni menos, que 200 kilos.
-Se considera que el origen de los primates se encuentra a finales de lo que sería el periodo Cretácico.
-Con diferencia a otros tipos de seres vivos, se considera que los primates tienen la característica de que cuentan con una vida social muy activa.

Como ocurre con diversas especies, muchos primates están en peligro de extinción. La captura ilegal para convertirlos en mascotas (como ocurre con ciertos monos pequeños), su caza para obtener carne y la destrucción del hábitat hacen que la subsistencia de varios primates esté amenazada.

El primate con mayor cantidad de individuos es el Homo sapiens (es decir, el ser humano). Más de 6.000 millones de personas se reparten por todos los rincones del planeta y hacen que el hombre también sea el primate que ocupa una mayor extensión territorial.

No obstante, no podemos pasar por alto que el término que ahora estamos abordando también ha tenido o tiene otros significados diferentes a los ya mencionados. Así, por ejemplo, en el siglo XIII se utilizaba el mismo para referirse a aquellas figuras que dentro de la jerarquía de la Iglesia contaban con un rango de nivel superior.

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Referencias

Autores: Julián Pérez Porto y María Merino. Publicado: 2013. Actualizado: 2015.
Definicion.de: Definición de primate (http://definicion.de/primate/)

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