Definición de caroteno

Se llama caroteno a un pigmento de tono rojizo o amarillento que los animales pueden convertir en vitamina A. Este compuesto químico está presente en la zanahoria, la yema de los huevos, el tomate, la manteca (mantequilla) y los pimientos (ajíes, morrones o chiles) rojos.

Caroteno

El caroteno, cuya estructura más habitual hace que reciba generalmente el nombre de
beta-caroteno
, forma parte del conjunto familiar de los terpenos. El científico suizo Paul Karrer, ganador del Premio Nobel de Química, fue quien describió por primera vez dicha estructura.

El intestino delgado, a través de su mucosa, es el responsable de transformar el caroteno en vitamina A en el ser humano y en otras especies. La vitamina A luego se almacena en el hígado. En algunos casos, el caroteno se absorbe sin modificación y queda en el tejido graso, haciendo que la piel, en ciertas partes del cuerpo, adquiera un color anaranjado o amarillento.

De acuerdo a diversos estudios, el caroteno protege la piel de los rayos ultravioletas procedentes del Sol. También optimiza el funcionamiento del sistema inmunológico, reduce el riesgo de problemas cardíacos y actúa como antioxidante. Por eso es importante ingerir alimentos que tengan caroteno. Veamos éstas y otras ventajas de consumir beta-caroteno más en detalle a continuación:

* salud del corazón: llevar una dieta en la cual abunde el beta-caroteno es importante para reducir considerablemente el riesgo de contraer enfermedades cardiovasculares. Este compuesto, junto con la vitamina E, reduce la oxidación del colesterol LDL (la sigla viene del inglés y significa lipoproteína de baja densidad; en el habla cotidiana, se denomina “colesterol malo”) gracias a lo cual también disminuye el riesgo de enfermedad de la arteria coronaria y arterosclerosis;

* prevención del cáncer: gracias a su capacidad antioxidante, esta estructura del caroteno consigue luchar contra el cáncer. Por otro lado, también colabora con la correcta comunicación de las células, impidiendo el desarrollo de las cancerígenas. Entre los tipos de cáncer que el beta-caroteno previene con éxito se encuentran el de colon, el de mama, el de pulmón y el de cavidad oral;

* edad cerebral: diversas investigaciones han demostrado que consumir beta-caroteno es bueno para la salud del cerebro, ya que atrasa de forma significativa el envejecimiento cognitivo, y también combate efectivamente el estrés oxidativo, capaz de generar daños en las células a largo plazo y provocar demencia;

* para trastornos respiratorios: la capacidad pulmonar se puede ver altamente enriquecida al consumir beta-caroteno en buenas cantidades. Esto acarrea un importante alivio de dolencias respiratorias y ayuda a evitar la aparición de enfisema, bronquitis y asma, entre otras enfermedades respiratorias;

* prevención de la degeneración macular: esta enfermedad ocular se da en algunas personas adultas y se caracteriza por afectar gravemente la visión central. Como cualquier otro trastorno de los sentidos, sus consecuencias pueden ser muy difíciles de afrontar. Una dieta rica en nutrientes y beta-caroteno puede ser muy beneficiosa para ralentizar el proceso de degeneración de la mácula;

* cuidado de la piel: son muchas las personas que intentan atrasar el envejecimiento de la piel, y el beta-caroteno resulta ideal para esta tarea gracias a su acción antioxidante, que minimiza el daño causado por la luz ultravioleta y la contaminación ambiental. A nivel estético, la piel se vuelve más suave y brillante.

Más allá de estas apreciaciones, hay investigaciones que sostienen que un nivel excesivo de caroteno en el organismo durante un tiempo prologando provoca diversas complicaciones, que van desde cuestiones estéticas hasta daños de variada importancia. Esto se debe a los inconvenientes que sufren las estructuras que se encargan de transformar el caroteno en vitamina A. Las mujeres embarazadas con exceso de caroteno, por su parte, pueden provocar una malformación en el feto.

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Referencias

Autores: Julián Pérez Porto y Ana Gardey. Publicado: 2016. Actualizado: 2017.
Definicion.de: Definición de caroteno (https://definicion.de/caroteno/)

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