Definición de año luz

El concepto de año luz suele prestarse a confusiones. La presencia del término año hace que muchas personas asocien la expresión a una unidad temporal. Año luz, sin embargo, es una medida de longitud que se emplea en el ámbito de la astronomía.

Año luz

En concreto, un año luz es la distancia que recorre la luz en el vacío en el lapso de un año. Dado que la luz se desplaza 299.792.458 metros por segundo en el vacío, un año luz es una distancia enorme: equivale a 9.460.730.472.580,8 kilómetros.

Como se puede advertir, la utilización de la noción de años luz permite trabajar con cifras más simples cuando las distancias son muy grandes, como ocurre entre los planetas y otros astros. Expresar distancias como 40 o 200 años luz, por ejemplo, requeriría de muchísimos dígitos si se pretendiera emplear la medida de metros por segundo.

Tomemos el caso del planeta Tierra respecto a Próxima Centauri, la estrella que se encuentra más cerca del sol. De acuerdo a los astrónomos, la Tierra está ubicada a unos 4,22 años luz de Próxima Centauri. Esto quiere decir que la luz tarda 4,22 años en recorrer la distancia que existe entre nuestro planeta y la mencionada estrella. De este modo, si una persona observa hoy, desde la Tierra, la luz que emite Próxima Centauri, en realidad está viendo la luz que salió hace más de 4 años de la estrella. Si Próxima Centauri, por algún motivo, deja de existir y de emitir luz, en la Tierra tardaríamos más de cuatro años en advertir su desaparición.

Cabe destacar que cuando las distancias son menores, se puede apelar a unidades similares como metros luz o segundos luz.

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Referencias

Autor: Julián Pérez Porto. Publicado: 2015.
Definicion.de: Definición de año luz (http://definicion.de/ano-luz/)

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