Definición de plutonio

El plutonio es una sustancia radiactiva que se caracteriza por su elevado nivel de toxicidad. El término procede del vocablo inglés plutonium y su nombre está vinculado a la ordenación de los elementos químicos en la tabla periódica: el plutonio sigue al uranio y al neptunio, al igual que Plutón a los planetas Urano y Neptuno.

Plutonio

De número atómico 94, se trata de un elemento químico metálico que pertenece al conjunto de los actínidos. Su símbolo es Pu y presenta isótopos de gran estabilidad, que se utilizan a modo de combustible y como explosivos.

En la década de 1930, el químico italiano Enrico Fermi creyó descubrir un nuevo elemento al que bautizó como hesperio. Sin embargo, se trataba en realidad de una combinación de kriptón, bario y otros componentes. A partir de los hallazgos de Fermi se avanzó en la investigación y finalmente la producción y el aislamiento de plutonio se logró por primera vez en 1940 gracias a un equipo científico de la Universidad de California en Berkeley (Estados Unidos).

Los isótopos más estables del plutonio son el plutonio-239 (que tarda 24.110 años en semidesintegrarse) y el plutonio-242 (cuyo tiempo de desintegración llega a los 373.300 años). Aunque está considerado como el combustible nuclear de mayor peligrosidad, el plutonio se emplea de distintos modos.

La fabricación de bombas atómicas, el desarrollo de centrales termoeléctricas y la producción de marcapasos son algunos de los usos que se le dan al plutonio. Es importante tener en cuenta, de todos modos, que el plutonio es muy nocivo para la totalidad de los seres vivos, por lo cual su manipulación debe ser extremadamente cuidadosa.

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Referencias

Autor: Julián Pérez Porto. Publicado: 2019.
Definicion.de: Definición de plutonio (https://definicion.de/plutonio/)

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